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El área del estudio cubre la cuenca del río Tambo que abarca el territorio de más de 20 000 kilómetros cuadrados, situado sobre el límite sureste del Departamento de Arequipa (Provincia de Arequipa) y la parte noroeste del Departamento de Moquegua Provincias Mariscal Nieto y Sánchez Cerro). Así que está ubicada dentro de la región histórica y geográfica de la Costa Extremo Sur. Su relieve es típico de los llamados Valles Occidentales, es decir, cuencas localizadas al sur del Perú, por las que pasan las aguas bajando de las pendientes occidentales de los Andes hacia el Pacífico. La división entre la zona de la sierra y el litoral está aquí bien marcada. La topografía de la monta.a se caracteriza por profundos valles, ca.ones y barrancos que cortan el macizo de la sierra, mientras que en la costa desértica la cuenca del río queda reducida al propio valle de Tambo, formando un ancho oasis rodeado por las arenas del límite norte del desierto de Atacama.

El mismo río Tambo tiene unos 250 kilómetros de largo y atraviesa todos los pisos de los Andes (Puna, Jalca, Quechua, Yunga y Litoral) para desembocar en el Pacífico, cerca del pueblo de la Punta de Bombón. El río nace a una altura de 4000 m sobre el nivel del mar donde un peque.o curso de agua llamado Jucumarini inicia en un lago del mismo nombre. En la confluencia con la Quebrada Challhuani adopta el nombre del Río Crucero. Luego, en su curso inferior toma el nombre de Ichu.a y en la confluencia con el Río Paltuture, cerca de Yunga, adquiere este del Río Tambo.

En el curso superior del río Tambo, el valle es profundo, tiene forma de 'V' y paredes escarpadas; sus orillas son poco propicias para el asentamiento humano. Las condiciones climáticas en esta parte dependen sobre todo de la elevación.

En el curso medio el paisaje es desértico. Este estado de las cosas se debe al hecho de que el río se vuelve salado recibiendo cierta cantidad de aguas salinas provenientes de géiseres ubicados tanto en los bordes del río como dentro de su cauce.

En el curso inferior el río Tambo recibe aguas dulces y su valle se ensancha de manera considerable formando extensas terrazas aprovechadas por la población local para el cultivo.

Hay que subrayar que toda la cuenca del río Tambo, así como otros territorios en el sur del Perú, son zonas de alta actividad sísmica y volcánica. Su poder destructivo está atestiguado por la presencia de varios da.os y capas (de hasta un par de metros de espesor) compuestas por ceniza volcánica y piedra pómez procedentes de la última, relativamente reciente, erupción del nevado de Huaynaputina en el año1600. Además, cabe mencionar que las cenizas de Huaynaputina fueron identificadas también en masas glaciales de los Andes del Norte y Centrales, así como en sedimentos limosos del fondo del Lago Nicaragua en América Central.

Tambo

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